Biografía de Walter Elias “Walt” Disney – Primeros años

Walt Disney nació en Chicago el 5 de diciembre de 1901 y tuvo una infancia habitual del hijo de un campesino. Su padre, Elias Disney (1859-1941), de antepasados irlandeses , había llegado a Estados Unidos desde el Canadá y se había instalado en Chicago poco después de casarse con la maestra de la escuela , Flora Call (1868-1938), en 1888. Walt nació en 1901, fue el cuarto de los cinco hijos del matrimonio. En 1906, la familia se trasladó a una granja de los alrededores de Marceline , Missouri , por la creciente criminalidad existente en Chicago en opinión de algunos. Más adelante, Disney decía que aquellos fueron sus años más felices de su vida. Tanto él como su hermana pequeña, Ruth, eran demasiado pequeños para ayudar con las tareas de la granja y pasaban gran parte del tiempo jugando. De esta época son los primeros dibujos y la afición a los trenes.

Primeros trabajos de Walt Disney

Estos años idílicos acabaron pocos tiempo después. En 1909, Elias Disney enfermó repentinamente de fiebre tifoidea , y aunque tenía la ayuda de sus hijos mayores, se vio imposibilitado de continuar haciendo de campesino. Vendió las tierras a regañadientes, y la familia vivió en una casa alquilada hasta 1911, cuando se fueron a Kansas City (Missouri) . Este cambio fue muy duro para el joven Disney porque tuvo que dejar el ambiente rural. En Kansas City, Walt comenzó a trabajar de repartidor de periódicos.

De acuerdo con los archivos de la escuela pública del distrito de Kansas City, Disney comenzó a presentarse a la Benton Grammar School en 1910, y se graduó el 8 de junio de 1911. No era ningún buen estudiante: por culpa del trabajo de repartir periódicos, le costaba concentrarse y a menudo se dormía; siempre estaba soñando despierto y pasaba el tiempo haciendo garabatos en cualquier papel que encontraba.

Elias dejó su trabajo como repartidor de periódicos y se convirtió en uno de los propietarios de una empresa que hacía carbonatadas, la O’Zell Company de Chicago. La familia se trasladó a esta ciudad, y Disney continuó sus estudios en McKinley High School de Chicago. Asimismo, trabajaba para su padre e iba a clase por la tarde en el Instituto de Arte de Chicago.

A la edad de quince años, Walt encontró un trabajo de verano vendiendo periódicos y chucherías a los pasajeros del ferrocarril de Santa Fe. Le interesaba mucho más el tren que su trabajo, porque a menudo le robaban la mercancía.

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Walt Disney en el ejercito

Durante los años en la escuela, Disney hizo la historieta del diario del instituto, The Village Voice . Sus cómics eran de temática patriótica y política, principalmente sobre la Primera Guerra Mundial . En 1918, queriendo seguir los pasos de su hermano Roy, que se había alistado en la marina, dejó el instituto para alistarse en el ejército. No fue aceptado por ser demasiado joven. Cuando supo que el cuerpo de ambulancias de la Cruz Roja admitía chicos de diecisiete años, Walt falsificó su certificado de nacimiento para hacer ver que había nacido en 1900 en lugar de 1901, y que ya había hecho diecisiete.

Fue admitido, pero nunca llegó a entrar en combate. Cuando terminó el entrenamiento y fue trasladado a Europa, la guerra ya había terminado. Pasó el resto de su tiempo a la Cruz Roja como conductor de ambulancias en Francia, trasladando oficiales. Se entretenía llenando de dibujos la ambulancia que conducía. Fue también en esta época cuando empezó a fumar, un hábito que le acompañaría durante toda su vida. En 1919 solicitó ser relevado de sus obligaciones militares y fue enviado de regreso a Estados Unidos.

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¿Cómo empezó Disney en la animación?

Decidido a seguir su carrera artística, se trasladó a Kansas City. Su hermano Roy trabajaba en un banco para la zona y, gracias a un amigo, le consiguió un trabajo en , Rubin Art Studio, donde Walt se dedicó a crear anuncios para periódicos, revistas y cines. Allí coincidió con otro dibujante, Ubbe Iwwerks , con quien forjó una amistad, y ambos decidieron empezar su propio negocio.

Disney y Iwwerks (quien acortó su nombre a Ub Iwerks) fundaron una compañía llamada Iwerks-Disney Commercial Artists en enero de 1920. Por desgracia, no consiguieron muchos clientes, y finalmente tuvieron que cerrar. Ambos fueron contratados por la empresa Kansas City Film Ad y trabajaron en anuncios realizados con técnicas primitivas de animación para cines locales. Disney estaba fascinado por las posibilidades de la animación. Pasó varios días en la biblioteca pública de Kansas City hojeando libros de anatomía y mecánica; leyó también un libro de Edweard Muybrdige sobre la animación. Aprovechó su tiempo en Film Ad experimentando con la animación y técnicas cinematográficas. Incluso tomado una cámara de la empresa para experimentar en casa.

Después de dos años en la empresa, Disney creyó que había adquirido la suficiente experiencia como para emprender un nuevo negocio por su cuenta. En 1922, fundó la empresa Laugh-O-Gram Films, Inc., dedicada a realizar cortometrajes animados basados en cuentos de hadas populares y relatos para niños, como Cenicienta o El gato con botas . Entre sus empleados estaban Iwerks, Hugh Harman , Rudolph Ising , Carmen Maxwell , y Friz Freleng . Los cortos se hicieron famosos en la zona de Kansas City, pero sus gastos de producción sobrepasaban los ingresos que proporcionaban.

Después de crear el último cortometraje que era una mezcla de acción real y animación titulada Alice ‘s Wonderland , el estudio se declaró en quiebra en junio de 1923. Disney decidió entonces trasladarse al floreciente centro de la industria cinematográfica, Hollywood . Vendió su cámara y obtuvo el dinero suficiente para pagarse un viaje de ida en tren a California . Dejó atrás a sus amigos y antiguos empleados, pero se llevó con él la película de Alice ‘s Wonderland .

Llegó a Los Ángeles con cuarenta dólares en el bolsillo y una película sin terminar en su maleta. Su propósito era abandonar el cine de animación, creyendo que no podía competir con los estudios de Nueva York. Pretendía convertirse en director de películas de acción real, y recorrió sin éxito todos los estudios buscando trabajo.

Al no encontrarlo, optó por volver a intentarlo con la animación. Su primer estudio en Hollywood fue un garaje en casa de su tío Robert. Envió la película Alice s Wonderland a la distribuidora neoyorquina Margaret Winkler , quien mostró un gran interés por la película y contrató a Disney para producir más películas combinando la animación y la imagen real.

Se reunió con su hermano Roy, que se estaba recuperando de una tuberculosis en un hospital de veteranos de Los Ángeles , y le convenció para que se encargara de la gestión económica del estudio. Roy estuvo de acuerdo. A petición de Disney, la actriz protagonista de Alice ‘s Wonderland -Virginia Davis- y su familia se trasladaron a Hollywood desde Kansas City. Lo mismo hicieron Iwerks y su familia. Este fue el comienzo de Disney Brothers ‘Studio , predecesor de la futura The Walt Disney Company .

Las nuevas películas, llamadas Alice Comedies tuvieron bastante éxito. Tras Virginia Davis, quien dejó la serie al no aceptar Disney las exigencias de aumento salarial de sus padres, fueron protagonizadas por las actrices Dawn O’Day y Margie Gay; más adelante, Lois Hardwick asumió brevemente el papel. Cuando terminó la serie, en 1927, el centro de atención era más los personajes animados – en particular un gato llamado Julius que recordaba al El Gato Félix -.

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Oswald the Lucky Rabbit 

En 1927, Charles B. Mintz que se había casado con Margaret Winkler y en ese momento llevaba el negocio, solicitó una nueva serie de películas, sólo de animación, que serían distribuidas por Universal Pictures de Carl Laemmle . La nueva serie Oswald the Lucky Rabbit fue un éxito casi instantáneo. El personaje fue creado y dibujado por Iwerks. Su éxito permitió el crecimiento del estudio, y Walt pudo volver a contratar a Harman, Ising, Maxwell y Freleng, de Kansas City.

En febrero de 1928, Disney viajó a Nueva York para negociar un nuevo acuerdo económico con Mintz, pero se llevó una gran sorpresa cuando éste le anunció que no sólo iba a pagarle menos por cada cortometraje que produjera, sino que tenía los principales animadores de Disney – incluyendo a Harman, Ising, Maxwell y Freleng (pero no a Iwerks) – bajo contrato, y que crearía su propio estudio si Disney no aceptaba trabajar por menos dinero. Los derechos de Oswald pertenecían a Universal y no a Disney, y podían hacer las películas sin él.

Disney rechazó la imposición de Mintz y perdió gran parte del personal de su estudio. Los que se fueron formaron el núcleo del Winkler Studio , dirigido por Mintz y su cuñado George Winkler . Sin embargo, Universal asignó no mucho más tarde la producción de las películas del conejo Oswald en una sección de su propia empresa que dirigía Walter Lantz , y Mintz tuvo que dedicar su estudio a la producción de los cortos de Krazy Kat . Harman, Ising, Maxwell y Freleng crearon un personaje muy parecido a Oswald, Bosko , para Leon Schlesinger y Warner Bros. Y empezaron poco después a trabajar en las primeras entregas de la serie Looney Tunes .

La compañía Disney recuperó los derechos sobre Oswald 78 años después, en 2006.

Mickey Mouse 

Después de perder los derechos sobre Oswald, Disney optó por crear un nuevo personaje. Existe una discusión sobre quién fue el que tuvo la primera idea sobre ratón animado que mayoritariamente es atribuida a Disney, aunque otros creen que fue Iwerks. En todo caso, ambos participaron en la creación del personaje. Sus primeras películas fueron animadas por Iwerks y en las que se destaca su nombre en los créditos. 

El ratón iba a ser llamado en un principio como ” Mortimer , pero más tarde fue bautizado como Mickey Mouse por su mujer, Lillian Disney

La primera aparición cinematográfica de Mickey tuvo lugar el 15 de mayo de 1928 en Plane Crazy , un cortometraje mudo , como todas las películas de Disney hasta ese momento. Tras no conseguir interesar a los distribuidores por Plane Crazy ni por su continuación, The Gallopin ‘Gaucho , Disney creó una película sonora, Steamboat Willie . El empresario Pat Powersproporcionó a Disney tanto la distribución de la película como el Cinephone , un sistema de sincronización de sonido. Desde entonces, todas las películas de Disney serían con sonido. El mismo Disney se encargó de los efectos vocales de sus primeros cortometrajes y fue la voz de Mickey Mouse hasta 1947.

Mickey Mouse consiguió un extraordinario éxito, hasta el punto que, en 1935, la Sociedad de Naciones premió a Disney con una medalla de oro, declarando a Mickey “símbolo internacional de buena voluntad”. En enero de 1930 fue adaptado en cómic , en una tira de prensa con guión de Disney y dibujos de Ub Iwerks, si bien pronto serían sustituidos por Floyd Gottfredson , quien haría la tira de prensa de Mickey Mouse durante 45 años. Durante la década de 1930, el mercado se inundó de productos relacionados con el personaje, desde juguetes infantiles y relojes de pulsera hasta brazaletes de diamantes diseñados para Cartier . Numerosas personalidades públicas declararon su admiración por Mickey Mouse, como por ejemplo la actriz Mary Pickford , el presidente de Estados Unidos Franklin Delano Roosevelt , Benito Mussolini e incluso el rey de Inglaterra, Jorge V .

La isla secreta y privada de Disney, Castaway Cay

Silly Symphonies 

Además de los cortometrajes de Mickey Mouse , el 1929 Disney comenzó una serie de películas musicales titulada Silly Symphonies . La primera se tituló The Skeleton Dance ( “La danza de los esqueletos”), y fue completamente dibujada y animada por Iwerks, que fue también el responsable principal de gran parte de las películas producidas por Disney en los años 1928 y 1929. Aunque ambas series tuvieron un gran éxito, el estudio Disney no estaba de acuerdo en compartir los beneficios con Pat Powers, y firmó un nuevo contrato de distribución con Columbia Pictures .

Iwerks se estaba cansando de la posición subalterna que tenía en el estudio a pesar de realizar gran parte del trabajo, y fue convencido por Powers para abrir su propio estudio con un contrato exclusivo. Disney buscó desesperadamente a alguien que pudiera reemplazarlo, ya que él mismo no era capaz de dibujar tan bien, ni tan rápido (se decía que Iwerks hacía más de 700 dibujos al día para los cortos de Mickey).

Entretanto, Iwerks lanzaba su exitosa serie sobre el personaje de Flip the Frog con el primer cortometraje de animación sonoro en color, titulado Fiddlesticks . Creó también dos series más: Willie Whopper y Comicolor . Su éxito amenazaba el predominio que Disney había conseguido en la industria del cine de dibujos animados.

Disney gana su primer Oscar

Disney contrató a varias personas para hacer el trabajo que Iwerks era capaz de hacer en solitario. En 1932, Disney estrenó su primera película en color, Flowers and Trees , de la serie Silly Symphonies , que consiguió el Oscar al mejor cortometraje de animación en 1932. Ese mismo año, Disney recibió también un Oscar honorífico por la creación de Mickey Mouse, cuyos cortometrajes pasaron a realizarse en color a partir de 1935. Pronto aparecieron series derivadas, protagonizadas por nuevos personajes, como el Pato Donald , Goofy y Pluto .